Hauptrichterin im Scientology Fall kehrt zurück

Von THOMAS C. TOBIN

© St. Petersburg Times, 15. März 2000

CLEARWATER -- Die Richterin Susan F. Schaeffer des Bezirks Pinellas-Pasco nahm nach gesundheitsbedingter Abwesenheit ihre Tätigkeit wieder auf und wird erneut den Vorsitz im Strafverfahren gegen die Scientology Kirche übernehmen.

Die 57 jährige Hauptrichterin des Bezirks übergab im Februar den Fall an Richter Brandt C. Downey III, gesundheitliche Gründe anführend, die sie nicht näher erläuterte.

Downey hatte geplant, diese Woche eine Anhörung bezüglich des Antrags der Kirche auf Einstellung des Falles durchzuführen, die Anhörung wurde jedoch verschoben. Hätte diese stattgefunden, sagte Schaeffer, hätte sie den Fall zur Wahrung der Kontinuität Downey überlassen.

Als aber die Anwälte der Verteidigung und die Staatsanwälte das Hearing auf anfangs April verschoben, entschied sich Schaeffer, den Fall wieder zu übernehmen. Sie erklärte, es wäre für Downey, der ein volles Arbeitspensum hat, schwierig gewesen, das vorgesehene sechswöchige Gerichtsverfahren im Oktober einzuhalten.

Scientology hofft, dass der Fall überhaupt nicht vor Gericht kommt, damit argumentierend, dass die strafrechtliche Verfolgung eine verfassungswidrige Belastung einer Religion darstelle. Die Niederlassung der Kirche in Clearwater ist wegen Misshandlung und Ausübung illegaler medizinischer Tätigkeit an der Scientologin Lisa McPherson angeklagt, die 1995 während der Pflege durch Mitarbeiter der Kirche im Fort Harrison Hotel umkam.

Obwohl nur kurz, war Downeys Zeit mit dem Scientology Fall ereignisreich. Letzten Monat änderte die medizinische Gutachterin Joan Wood die Todesart von McPherson von "unbestimmt" in "Unfall", ein Entscheid der den Aspekt des Falles veränderte.

Ebenso versuchte die Kirche Downey zu entfernen, indem sie behauptete, er könnte nicht unparteiisch sein. Scientology erwähnte Downeys ehemalige Partnerschaft mit drei Anwälten in Clearwater, die sich vor Jahren mit der Kirche befassten. Die Kirche erwähnte auch Downeys Verbindung mit örtlichen Organisationen, die die Anwendung von Psychiatrie und Psychologie unterstützen, was Scientology ablehnt.

Downey lehnte es ab, sich selbst als befangen zu erklären, eine letzte Woche vom 2nd District Court of Appeal bestätigte Entscheidung.

Schaeffer, die erneut ein volles Pensum übernimmt, hielt fest, dass das Thema der Befangenheit ihren Entscheid für Downeys Entlastung nicht beeinflusste. Sie wiederholte auch, dass ihr gesundheitliches Problem persönlicher Natur war.

"Gewiss, meine Gesundheit ist heute besser als sie während Jahren gewesen war", sagte sie. "Ich bin froh, zurück zu sein."

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